Thomas Robert Malthus


Pensamiento demográfico

Biografía

Malthus fue el primero en desarrollar una teoría demográfica amplia y coherente en relación con las condiciones económicas. Desarrolló sus ideas sobre población principalmente en su Essay on the Principle of Population, publicado por primera vez en 1798. Con la formulación del principio de que el hombre sólo puede aumentar sus medios de subsistencia en progresión aritmética, en tanto que la población tiende a aumentar en progresión geométrica, Malthus contestó al optimismo expresado por otros tratadistas de que la capacidad del hombre para aumentar sus medios de subsistencia era mucho menor que su capacidad de multiplicarse y que los males de la sobrepoblación existían y habían existido siempre. Según Malthus, la historia de la humanidad demostraba que la población tiende a llegar a un límite determinado por las existencias de medios de subsistencia y que se mantiene dentro de ese límite por la acción de frenos positivos y preventivos que, con excepción del aplazamiento del matrimonio, se manifestarán ya sea como “miseria”, ya sea como “vicio”.

Malthus examina con detenimiento el papel de la población como principal causa de la pobreza. Las hipótesis fundamentales que trató de probar se exponen de la manera siguiente:

1. La población está limitada necesariamente por los medios de subsistencia.

2. La población aumenta invariablemente cuando aumentan los medios de subsistencia, a menos que lo impidan frenos muy poderosos y evidentes.

3. Dichos frenos, así como los que reprimen el poder superior de la población y mantienen sus efectos al nivel de los medios de subsistencia, pueden expresarse todos en términos de restricción moral, vicio y miseria.

En general, Malthus supone el rendimiento decreciente de la tierra. Si bien el freno último a la población es la falta de alimentos causada por la diferencia de las tasas a que aumentan la población y el sustento, según Malthus hay otros frenos que mantienen a la población al nivel de los medios de subsistencia, y los clasificó en dos grupos: preventivos y positivos. Los primeros, por ser voluntarios, surgen de las facultades de razonamiento del hombre, que le permiten prever consecuencias remotas, y entre ellos está la restricción moral, que consiste principalmente en aplazar el matrimonio, y el “vicio”, que puede manifestarse como prevención del nacimiento de hijos, relaciones sexuales extramatrimoniales y prostitución. Pensó que los frenos positivos son diversos e incluyen todos las factores que en alguna medida contribuyan a acortar la duración normal de la vida. Entre ellos se cuentan las epidemias, las guerras, las plagas y el hambre, todas ellas manifestaciones de “miseria”. Malthus afirmó que aunque cada país haya uno o más de esos frenos en acción, sólo en unos pocos casos la población no tiende a aumentar más allá de los medios de subsistencia. En estas circunstancias, concluyó, la restricción moral, acompañada de una vida frugal es la única manera práctica y moralmente aceptable de evitar el crecimiento ilimitado de la población. Como el aumento de la población está limitado por el de los medios de subsistencia, el estímulo del matrimonio, en oposición a la restricción moral, sería posible sólo a costa de una mayor mortalidad. Del mismo modo, la reducción de la mortalidad debida a una causa de muerte, incrementaría la debida a alguna otra causa.

A fin de fundamentar su tesis, Malthus examinó las condiciones imperantes en diversas sociedades y países, y llegó a la conclusión de que a historia de la humanidad validaba sus proposiciones básicas.

Economista inglés nacido en 1766. Su padre fue un caballero culto relacionado con los principales filósofos de la época. Thomas era el más joven de la familia y estaba destinado a entrar en la Iglesia.

En 1785, entró en el St. John´s College de Cambridge, donde se interesó principalmente por la filosofía y las matemáticas. Fue elegido asociado, entró en la Iglesia y, durante unos años, estuvo de párroco rural. En junio de 1793, Malthus recibió una beca que le permitió permanecer en Cambridge hasta 1804, en que renuncia para casarse. Desde 1796, se las arreglaba para atender el curato de Albury, cerca de la nueva casa paterna, y Cambridge. Entonces desarrolló su famoso Essay on the Principle of Population as it affects the Future Improvement of Society (Los Principios de la Población y sus Efectos Futuros sobre la Sociedad), publicado en 1789.

La primera edición, con sus amplias exposiciones y sus tendencias religiosas ocultas, atrajo una gran atención, aunque también mucha crítica adversa; por ello, Malthus decidió pasar los años siguientes viajando por el continente europeo, recogiendo datos a favor de su tesis. Sus investigaciones se incluyeron en la segunda edición revisada, que se publicó en 1803.

En 1806, se le nombró profesor de Economía Política en el Haileybury College, una nueva escuela para la formación del personal de la Compañía de las Indias Occidentales; siguió allí hasta 1834. Sus otras obras principales incluyen Naturaleza y Progreso de las Rentas (1815), La Ley del Pobre (1817), Principios de Política Económica (1820) y Definiciones de Política Económica (1827).

El Ensayo sobre la población proporcionó a Malthus un amplio reconocimiento; se hizo amigo íntimo de David Ricardo, con el que mantuvo una larga correspondencia; fue miembro fundador del Political Economy Club; testificó ante varios comités parlamentarios y fue elegido miembro de la Sociedad Real de Inglaterra.

Muere en el climax de su actividad intelectual, en 1834.